26 noviembre 2011

Despega Curiosity con destino a Marte, en búsqueda de vestigios de vida




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Aunque con un par de años de retraso sobre lo planeado inicialmente, la Mars Science Laboratory ha partido este sábado con destino a Marte. Despegó de Cabo Cañaveral (Florida, sureste) a las 10H02 locales (15H02 GMT) impulsada por un cohete Atlas V. Se trata del rover más grande de la historia de la NASA, cinco veces más pesado y con diez veces el peso en instrumentación científica de Spirit y Opportunity, sus predecesores en la superficie del planeta rojo.

Igual que ellos, el MSL tiene también nombre propio, Curiosity, propuesto por Clara Ma, una estudiante de Kansas, que fue quien ganó el concurso que la NASA llevó a cabo a tal efecto. Su objetivo principal es comprobar si alguna vez pudo haber vida en Marte, estudiar su clima, su geología, y recopilar datos para una futura exploración humana del planeta.




Colaboración internacional

Para ello lleva a bordo diez instrumentos científicos, que van desde cámaras a medidores que son capaces de determinar la composición de rocas y suelo hasta a siete metros de distancia del rover, pasando por otros que adquirirán muestras de la atmósfera y del suelo para su análisis. Estos instrumentos incluyen también una estación meteorológica diseñada por el Ministerio de Educación y Ciencia españoles con colaboración del Instituto Meteorológico Finlandés.

El REMS, que es como se llama este instrumento, medirá la presión atmosférica, la humedad, la velocidad y dirección del viento, la temperatura del aire y del suelo, y los niveles de radiación ultravioleta. No es, además, la única colaboración internacional en esta misión, pues también Francia, Canadá, Alemania, y Rusia han participado en el diseño de algunos otros de los instrumentos de a bordo.

Lugar de aterrizaje: el interior del cráter Gale.


A diferencia de Spirit y Opportunity, que obtenían su energía de paneles solares, el Mars Science Laboratory lleva a bordo un generador termoeléctrico de radioisótopos, que utiliza el calor generado por la desintegración de unas pastillas de plutonio 238 para generar electricidad, con lo que el MSL no tendrá que hibernar como hacían estos.

Aterrizaje de precisión

Además de ser ambiciosa en cuanto al diseño del vehículo, la misión tiene otro desafío, que es el de realizar el primer aterrizaje de precisión en Marte, previsto para agosto de 2012. Para ello los responsables de esta, utilizando imágenes y mediciones obtenidas desde las distintas sondas que orbitan el planeta, han escogido como punto de toma de tierra una elipse de terreno llano de 20 por 25 kilómetros en el interior del cráter Gale.



Este sitio les permitirá estudiar tanto las rocas del suelo como aquellas que hayan caído de las paredes del cráter, e incluyen un tipo de roca brillante que nunca ha sido investigado antes en Marte que probablemente será el primer sitio en el que Curiosity busque moléculas orgánicas.

Pero para ello, tras utilizar la atmósfera del planeta para un frenado inicial y seguir luego con un descenso en paracaídas, Curiosity utilizará un novedoso sistema de aterrizaje que consiste en una especie de grúa aérea con ocho cohetes que terminará de frenarlo y de colocarlo en la posición adecuada, como si de un helicóptero se tratara.

Etapa de la entrada a la atmósfera marciana.

Etapa de aterrizaje a la superficie marciana del Curiosity.


Una vez detenido el descenso, pero aún a algo más de 7 metros de altura, esta grúa aérea desenrollará un cable del que cuelga Curiosity, que tomará contacto con Marte con sus ruedas extendidas, ya listo para rodar. Tras confirmar el contacto con la superficie, se soltará el cable y la grúa aérea dará potencia a sus motores para ir a estrellarse lejos del rover.

Dentro de lo complicada que es cualquier misión espacial, esta será sin duda la parte más peliaguda, pues es la primera vez que se intenta usar un sistema así.Pero si todo va bien, está previsto que Curiosity pase al menos dos años recorriendo la superficie de Marte a una velocidad media de unos 30 metros por hora cuando esté en movimiento.

Se espera que en total pueda recorrer unos 19 kilómetros durante este tiempo, pero lo cierto es que, dado el precedente sentado por Spirit y Opportunity, que llegaron a Marte a principios de 2004 y aún estando diseñados para durar 90 días duraron años, y de hecho Opportunity aún sigue activo, todos esperamos que Curiosity pueda seguir satisfaciendo nuestra curiosidad sobre Marte durante mucho tiempo más, paseando además por allí los nombres de muchos de nosotros.

Por J. Pedreira 'Wicho' - Especial para RTVE.es

Fuente: RTVE


Rover Curiosity.


Quantum opina:

Curiosity (curiosidad) difiere considerablemente de los otros rovers (Spirit y Opportunity) que se han posado en el planeta rojo. En primer lugar, es más pesada, de 899 kilos. De ahí que para frenarla en la atmósfera marciana hubo que idear un esquema complejo. En un comienzo, la velocidad es apagada por un escudo térmico, y luego por un paracaídas, y finalmente, por una plataforma reactiva que al posarse sobre el suelo se desprende del aparato.

Su misión consiste en la búsqueda de vestigios de vida primitiva. Es el sucesor del Viking (Vikingo) que en 1976 fuera lanzado con una misión similar al Planeta Rojo. Principalmente tratará de encontrar agua, una condición indispensable para la vida y que se cree exista en el planeta. Su actividad no dependerá de la energía solar, como sus dos antecesores, cuyos paneles están ya muy cubiertos de polvo marciano, sino que lleva una pila nuclear. Su vida operativa se estima en al menos 14 años, pero el primer objetivo de la misión es completar un año marciano de trabajo, 686 días terrestres.

Curiosity aterrizará dentro de nueve meses, el 5 de agosto de 2012, y será capaz de enviar informes a los científicos sobre sus hallazgos sin traer físicamente las muestras de roca a la Tierra. La NASA ve a Curiosity como un punto intermedio en el largo camino de colonización del planeta, que podría culminar con una misión de exploración humana en 2030.

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1 comentarios:

averqueyomeentere dijo...

Acabo de descubrir tu blog y me parece muy interesante, enhorabuena.

En relación a este post, recomiendo este artículo donde repaso los datos básicos de Marte, que incluye las fotos de la Viking y la Mars Global Surveyor donde se intuyen antiguos cursos de agua.

http://averqueyomeentere.blogspot.com/2011/11/curiosity-sobre-marte.html

Saludos

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