24 diciembre 2008

La sonda Stardust revela que el cometa Wild-2 no es de hielo... es rocoso!!




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Desde 1949 se nos dijo y repitió hasta el cansancio que los núcleos de los cometas estaban formados por hielo de metano, amoníaco y agua en su mayor parte, con algo de rocas y pedregullo. Esto lo explicó Whipple en aquellos tiempos, con la infortunada expresión "bola de nieve sucia", y pronto el concepto se generalizó a todos los cometas.

Como se acaba de descubrir, esta generalización es un error. Hay cometas que son rocosos. Ya descubrieron uno. Si vimos uno, debe haber millones. El pasado 18 de junio Scientific American publicó la noticia de que la sonda Stardust ("Polvo de Estrellas", qué adecuado) ha descubierto que el cometa Wild-2 es pétreo y no una bola de nieve.

Es una piedra de forma parecida a una hamburguesa, de casi 5 km de diámetro. Lo que estamos refiriendo contradice la teoría popular aceptada hasta el momento, y es algo que ningún astrónomo había soñado siquiera hasta el momento.

El hombre que analizó las fotos de la Stardust se llama Donald Brownlee y es astrónomo en la Universidad de Washington. Descubró en ellas multitud de cráteres de impacto en la superficie rocosa del cometa. Dice: "Ninguno de ellos se parece a los que hemos encontrado en otros cuerpos astronómicos".

Los cráteres en cuestión son interesantes en sí mismos, y los científicos se vieron obligados a reproducir simulaciones que trataran de explicar cómo se formaron.

Descubrieron que los impactos tienen miles de millones de años de antigüedad, y que el Wild-2 (pronúnciese "Vilt-dos") chocó contra miles de micrometeoritos cuando aún se encontraba en medio del Cinturón de Kuiper, una zona con la forma de un toro que se ubica pasando Neptuno, y que es una de las fuentes de cometas de nuestro sistema solar.

Ahora que conocemos la verdad acerca de ciertos cometas, debemos profundizar en ella. La Stardust no sólo tomó las fotos, sino que además obtuvo muestras del Wild-2.
Todos los días se aprende algo nuevo.

Cometas sólidos, de piedra dura... ¿Quién lo hubiera dicho?


1 comentarios:

Kerchak dijo...

Los isótopos contenidos en el cometa Wild 2, acaban de revelar que Júpiter no pudo formarse hace menos de 3 millones de años. Es la última información/investigación dada por la sonda Stardust.

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